Niki Lauda, de piloto a presidente de una compañía aérea

Niki Lauda, de piloto a presidente de una compañía aérea

EL CORREO

- Nació en Viena, Austria, el 22 de febrero de 1949.

- Hijo de una familia acaudalada, propietaria de fábricas de papel, aprendió a conducir con los camiones de transporte de la empresa.

- Debutó en la competición automovilista en abril de 1968 con un Morris «Mini Cooper» en un premio de montaña. Ese mismo año participó en Fórmula V, y poco después lo hizo a los mandos de los Porsche 911 y 908. Pasó a disputar principalmente carreras en circuitos a partir de 1969, debutando con un Austro-Kaimann de Fórmula Volkswagen y gracias a los resultados conseguidos en el circuito de Nurburgring, Francis McNamara le ofreció correr un uno de sus monoplazas de Fórmula 3.

- Un año después, en 1970, entró en el equipo March de Fórmula 2 y al año siguiente inició su participación en la categoría reina con un March en el Gran Premio de Austria, que no concluyó por problemas mecánicos.

- En 1973 pasó a la escudería BRM, gracias a su contrato con la marca Marlboro, en el que tuvo como compañero al suizo Clay Regazzoni. Por recomendación de este último, en 1974 fichó por Ferrari, como segundo piloto.

- En Ferrari ganó su primera carrera en el GP de España, en el Jarama, el 28 de abril de 1974. Sumando ese año la victoria en el GP de Holanda y tres segundos puestos que le dieron el cuarto puesto final en el Mundial.

- Al año siguiente sumó su primer título de campeón del Mundial después de anotarse los triunfos en cinco carreras y tres podios más. En 1976, cuando todo hacía pensar que revalidaría el título mundial, tras vencer en cinco carreras, el 24 de octubre sufrió un grave accidente en el GP de Alemania, en Nurburgring, cuando su monoplaza chocó con el del estadounidense Brett Lunger, finalizando la competición en segundo lugar, a sólo un punto de James Hunt.

- En el accidente sufrió graves quemaduras en casi todo el cuerpo, que le tuvieron apartado de la competición hasta 1977.

- Su reaparición coincidió con su último año en Ferrari y su segundo entorchado, tras ganar tres carreras, acabar segundo en otras seis y tercero en Brasil. Sumó 72 puntos, por los 55 del subcampeón Jody Scheckter.

- A continuación pilotó durante dos Mundiales para la escudería Brabham-Alfa, con la que fue cuarto en el Mundial de 1978, con dos victorias y varios podios más, y tuvo unos pésimos resultados en 1979, cuando sólo sumó cuatro puntos en el GP de Italia y diez abandonos.

- El 28 de septiembre de 1979, abandonó los entrenamientos preparativos del GP de Canadá y dejó la competición.

- Desde entonces se dedicó a su compañía aérea Lauda Air, creada en 1979. Pero la empresa quebró después de un intento por competir con la aerolínea estatal Austrian Airlines, por lo que el 30 de septiembre de 1981 anunció su regreso a la competición con McLaren-Ford.

- En el Mundial de 1982 ganó dos carreras y finalizó en el quinto puesto del Mundial, mientras que en 1983 tuvo como mejores clasificaciones dos segundos puestos que le llevaron hasta el décimo lugar del Mundial.

- Las cuatro victorias y los cuatro segundos lugares en el Mundial de 1984 le permitieron conquistar su tercer título, con sólo medio punto de ventaja sobre su compañero de escudería Alain Prost.

- En el año de su retirada definitiva, 1985, el austríaco tuvo unos pésimos resultados, sólo la victoria en Holanda y once retiradas, con los que sumó 14 puntos, que le llevaron hasta el décimo lugar de la clasificación final.

- Dejaba atrás un palmarés de 25 victorias en los 173 grandes premios que disputó, de los que 24 partió desde la «pole» -23 con Ferrari-, y vivió dos etapas en cuanto a la evolución de motores, los atmosféricos (1971-79) y los turbo (1982-85).

- Desde 1986 estuvo relacionado con el mundo del motor como relaciones públicas y asesor durante tres años de BMW, y en 1987 junto con Prost como asesor para el diseño del circuito de Fórmula 1 de Montmeló, en Barcelona. También, fue asesor de Ferrari entre 1992 y 1997.

- Sus duras críticas hacia los pilotos después de los accidentes mortales de Roland Ratzemberger y Ayrton Senna (1994), fueron el detonante para la revitalización de la Asociación de Pilotos y que la FIA los tuviera en cuenta a la hora de analizar la seguridad de los circuitos.

- Además, reflotó su aerolínea, que en 1986 se convirtió en el mayor operador turístico del país. Dos años después, en noviembre de 1988 se hizo con el 20 % del capital de la compañía aérea Spantax, para aportarle su mercado germánico y nórdico, pero a finales de ese año sufrió un duro revés al perder la exclusiva con el operador austríaco Paco Leone, por su corta flota.

- En la primera mitad de los noventa relanzó su aerolínea, primero a nivel regional y después continental y transoceánicas. Se asoció a la alemana Lufthansa y mantuvo sus diferencias con Austrian Airlines, que acabó por hacerse en marzo de 1997 con el 36 % del accionariado de Lauda Air, quedando Niki Lauda sólo con el 30 % y el restante 30 % en manos de Lufthansa.

- La compañía entró en pérdidas en el año 2000 y en 21 de noviembre de ese año se vio forzado a abandonar su presidencia. Días después la aerolínea alemana salió de su accionariado y a comienzos de 2001 el piloto abandonó definitivamente la sociedad.

- Desde febrero de 2001 se vinculó al equipo de Fórmula Uno Jaguar, propiedad de Ford, en el que pocos meses después asumió el puesto de director deportivo, del que fue despedido en noviembre del año siguiente.

- En abril de 2003 creó en Barcelona, junto con su hijo Lukas y el español Diego Albanell, la firma Lauda Sports Management, dedicada a la gestión de eventos del mundo del motor.

- En noviembre de ese mismo año regresó al mundo de la aviación al adquirir la filial austriaca de vuelos charter Aero-Lloyd, que pasó a llamarse Fly Niki.

- A comienzos de 2004 Air Berlin entró en el capital de su aerolínea, compañía que amplió su participación hasta el 49,9 % en febrero de 2010, y le vendió el 50,1 % restante en noviembre de 2011, pasando el expiloto al consejo de administración de Air Berlin hasta su retirada en diciembre de 2012.

- Regresó a la Fórmula Uno en septiembre de 2012 al fichar como presidente del consejo de control de la escudería Mercedes de Fórmula 1.

- Ha recibido el premio de «Mejor Deportista Mundial de 1976» del Internationale Sport Korrespondenz de Sttutgart, y estuvo incluido en la «lista negra» de la ONU de 1980-88 por su participación en pruebas de Sudáfrica.

- Tiene una buena relación con España tras afincarse en Ibiza en 1983, tras unos problemas con el fisco de su país. Reside habitualmente en Salzburgo y Viena, por su trabajo al frente de su aerolínea.

- En 1996 publicó su biografía «La Tercera Vida».

- Sobre la rivalidad en las pistas con Hunt, en 2011 el estadounidense Ron Howard rodó la película «Rush».

- Está unido a Birgit Wetzinger, 30 años más joven que él, a la que conoció en 2004, cuando entró a trabajar en su aerolínea como azafata. Ella fue la donante de un riñón al que se sometió el piloto en 2005, después de que dejara de funcionar el que le donó en 1997 su hermano Florián. Tras un no reconocido matrimonio en agosto de 2008, la pareja tuvo mellizos en 2009.

- Entre abril de 1976 y 1991 estuvo casado con Marlene Knaus (chilena de origen austríaco), con la que tuvo dos hijos: Lukas (1979) y Mathias (1981), también piloto de automovilismo.

- El piloto tiene un quinto hijo, Christophe, nacido hacia 1981 fuera del matrimonio.