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La 'Messenger' halla hielo de agua en los polos de Mercurio

CIENCIA

La 'Messenger' halla hielo de agua en los polos de Mercurio

30.11.12 - 01:53 -
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La nave 'Messenger' de la NASA ha detectado en las zonas de sombra permanente de los cráteres de los casquetes polares de Mercurio abundantes cantidades de hielo de agua y otros materiales volátiles congelados, según han informado responsables de la misión.
Tres líneas de investigación apuntan en ese sentido: el exceso de hidrógeno detectado en el polo Norte por el Espetrómetro de Neutrones de la sonda, las medidas de reflectancia de los depósitos polares en el infrarrojo hechas con el Altímetro Láser de Mercurio, y modelos de las temperaturas superficiales y a baja altura. Estos resultados se presentan esta semana en 'Science'.
Mercurio es el planeta más cercano al Sol y parece,aprimera vista, un mundo en el que no podía haber hielo. Sin embargo, su eje de rotación está inclinado menos de un grado, lo que implica que hay zonas en los polos que nunca ven la luz del Sol.
Los científicos sugirieron hace décadas que en esas regiones en sombra permanente podía haber hielo de agua y otros materiales congelados. La idea no recibió, sin embargo, el impulso definitivo hasta que en 1991 el radiotelescopio de Arecibo (Puerto Rico) detectó manchas brillantes en las regiones polares que reflejaban las ondas de radio del modo en que lo haría el hielo de agua.
Ahora, los datos enviados por la 'Messenger' apuntan a que el hielo de agua es el principal constituyente de los depósitos del polo Norte del planeta, donde está expuesto en las zonas más frías y bajo una capa muy oscura en las más cálidas que podría estar formada por materia orgánica que llegó en cometas y asteroides.
«¿Los materiales oscuros de los depósitos polares consisten principalmente en compuestos orgánicos? ¿Qué tipo de reacciones químicas han experimentado? ¿Existen regiones en o dentro de Mercurio donde pueda haber agua líquida y compuestos orgánicos? Sólo con la continua exploración de Mercurio podemos aspirar a responder a estas nuevas preguntas», dice Sean Solomon, de la Universidad de Columbia e investigador principal de la misión.
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