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Científicos vascos logran diagnosticar el cáncer de colon con un análisis de sangre

AVANCES EN LA LUCHA CONTRA EL CÁNCER

Científicos vascos logran diagnosticar el cáncer de colon con un análisis de sangre

La prueba, patentada ya aunque pendiente aún de ensayo a gran escala, evitará el análisis de heces y la mayoría de las colonoscopias

08.05.12 - 02:21 -
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La lucha contra el cáncer avanza en distintos frentes. Un equipo de investigación vasco, formado por científicos de diferentes disciplinas, ha patentado un revolucionario sistema de diagnóstico del cáncer colorrectal consistente en un simple análisis de sangre. Si se confirman los resultados obtenidos hasta la fecha, que son muy prometedores, un pinchazo en el brazo bastará para dejar atrás la búsqueda de señales de la enfermedad en la sangre oculta en las heces; y además evitará en la mayoría de los casos la realización de colonoscopias, un examen bastante más caro y molesto para el paciente. Las conclusiones del trabajo, dadas a conocer ayer y pendientes aún de dos nuevos ensayos con humanos, uno de ellos a gran escala, son la consecuencia de ocho años de trabajo conjunto entre el Servicio de Oncología Médica del hospital de Cruces, el departamento de Inteligencia Artificial de la Facultad de Informática de San Sebastián y el centro tecnológico Gaiker IK4.
El avance, de confirmarse en las pruebas pendientes, supondría un cambio radical en el diagnóstico del cáncer colorrectal, que en todo el mundo se practica de igual manera, según explicó a EL CORREO la doctora en Química Paloma Aldamiz-Echebarria, del área de Explotación de Recursos del centro tecnológico de Bizkaia. Los tumores del colon y el recto figuran entre los más letales, pero también entre los que mejor pronóstico tienen si se detectan a tiempo. El cáncer más frecuente entre las mujeres continúa siendo el de mama; y entre los hombres, los de pulmón y próstata. Pero si se suman las cifras de incidencia en ambos sexos, el de colon se lleva la palma.
En la actualidad, existe una prueba de cribado poblacional, un examen que se ofrece a la población de riesgo mayor de 50 años, consistente en buscar restos de sangre, inapreciables a simple vista, en una muestra de heces. Suele ser un estudio determinante para detectar el tumor, pero no definitivo. Genera bastante rechazo entre los pacientes -en Euskadi cuatro de cada diez se niegan a practicárselo- y el 65% de los resultados son finalmente falsos positivos. Las sospechas resultan ser infundadas.
Los pacientes que se cree que sufren la enfermedad han de someterse después a una colonoscopia, un examen más complicado, consistente en introducir por el ano una sonda flexible que examina el colon en busca de posibles lesiones tumorales. La práctica de esta prueba tiene un coste de 400 a 500 euros por paciente, cifra que incluye, entre otros gastos, la financiación del servicio de anestesia.
El equipo investigador, dirigido en el hospital de Cruces por el jefe del servicio de Oncología Médica, Guillermo López Vivanco, buscaba algo más sencillo y poco costoso, que redujera gastos y evitara tantas molestias a los pacientes. El análisis del tejido de más de 170 personas les llevó a sospechar que los marcadores tumorales que habían encontrado en los restos de intestino de los pacientes, unos sanos y otros enfermos, tal vez podrían hallarlos también en la sangre. Un modelo matemático diseñado por la Facultad de Informática de la Universidad del País Vasco y el posterior trabajo de investigación llevado a cabo en los laboratorios de Gaiker IK4 permitió comprobar que, efectivamente, la extracción de un poco de sangre permite el mismo objetivo.
Examen a 7.000 personas
La fiabilidad de las pruebas es del 95%, lo que significa que habría sólo un 5% de pacientes que deberían someterse a una colonoscopia para verificar el resultado. El coste de la prueba rondaría los 150 euros, muy por encima de los 7 u 8 que viene a costar un análisis de heces, pero muy por debajo de los 400 o 500 de las colonoscopias. Los investigadores aseguran que desde el punto de vista económico también resulta «muy rentable». ¿Qué falta ahora?
Falta que las conclusiones obtenidas en el hospital se corroboren con otros dos ensayos en humanos. «Un 95% es un primer resultado muy bueno. Quizás cuando se amplíe la muestra baje algo, pero no nos habrían dado la patente si no tuviéramos visos razonables de éxito», auguró la bioquímica Paloma Aldamiz-Echebarria. La primera prueba consistirá en analizar a 200 personas. Si la respuesta se repite, habría que hacer un trabajo a gran escala, con más de 7.000 individuos y la colaboración de Estados Unidos, para ver si los marcadores hallados funcionan también en otras razas. Los investigadores van a necesitar voluntarios y también financiación.
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