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Los secretos del Universo más frío

Perdidos en el espacio

Los secretos del Universo más frío

El telescopio espacial 'Herschel' dejó de funcionar el lunes pasado, pero los datos que ha recopilado desde 2009 darán lugar a incontables descubrimientos en los próximos años

05.05.13 - 12:00 -
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FOTOS: Las imágenes más espectaculares captadas por el telescopio espacial 'Herschel'.
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El mayor telescopio de infrarrojos jamás puesto en el espacio dejó de funcionar el lunes pasado. Se llamaba 'Herschel', en honor del astrónomo y músico alemán William Herschel (1738-1822), quien demostró la existencia de la luz infrarroja y descubrió el planeta Urano. Estaba estacionado en el punto de Lagrange L2 -situado a 1,5 millones de kilómetros de nuestro planeta hacia el Sistema Solar exterior- y desde allí ha explorado durante tres años el Universo más frío y lejano.

La muerte del observatorio infrarrojo de la Agencia Espacial Europea (ESA) era cuestión de tiempo, el que tardaran en consumirse los 2.300 litros de helio líquido con los que despegó del espaciopuerto de la Guayana Francesa el 14 de mayo de 2009. Ese gas licuado era indispensable para mantener el instrumental del 'Herschel' cerca del cero absoluto (-271º C) y que pudiera ver el Universo frío. El lunes, cuando el telescopio espacial se comunicó con su estación terrestre de Australia Occidental, era ya patente el ascenso de temperatura en sus instrumentos indicador de que se le había acabado el refrigerante, de su muerte.

Una mina de oro

El observatorio de la ESA ya no nos mandará más imágenes del Cosmos captadas por su espejo principal, de 3,5 metros de diámetro. Pero la misión ha sido fructífera y el análisis de la información que ha recopilado durante sus tres años largos de actividad se plasmará en descubrimientos futuros. Y es que ha hecho más de 35.000 observaciones y acumulado más de 25.000 horas de datos para unos 600 programas de investigación. Una mina de oro para los científicos, que todavía solo se ha empezado a explotar.

"Aunque las observaciones han terminado y la nave pronto será enviada a una órbita estable alrededor del Sol donde permanecerá indefinidamente, 'Herschel' como misión científica no ha acabado de ningún modo. La mayoría de los datos de 'Herschel' es ya de acceso público. Seguiremos apoyando a la comunidad científica para que los explote, recopilando y produciendo los mejores productos posibles en forma de mapas, espectros y catálogos que beneficien a los astrónomos que trabajen con 'Herschel'. Tenemos ante nosotros un futuro con multitud de grandes descubrimientos que nos esperan", ha adelantado Göran Pilbratt, científico de la misión.

El telescopio europeo nos ha permitido asomarnos a otra realidad. 'Herschel' nos ha ofrecido una nueva forma de ver el Universo oculto hasta ahora, desvelando facetas desconocidas del proceso de formación de las estrellas y de las galaxias, y siguiendo la pista del agua, desde las nubes moleculares a las estrellas recién nacidas y sus discos protoplanetarios o los cinturones de cometas", resume Pilbratt. Desde la otra gran agencia espacial, la NASA, que ha colaborado en el proyecto, John Grunsfeld, administrador asociado para el Directorio de Misiones Científicas, recuerda cómo el observatorio europeo ha permitido asomarnos a un Universo "invisible para otros telescopios".

Agua en abundancia

Más allá de la espectacularidad de las imágenes de galaxias vecinas -como la Gran Nube de Magallanes y Andrómeda- y criaderos estelares -como el de de Cignus X-, 'Herschel' ha permitido a los científicos comprobar que el agua es un elemento abundante y echar un ojo a la formación de las estrellas en la infancia del Universo, que nació hace unos 13.800 millones de años. Si redujéramos la edad del Cosmos a un año de 365 días, el Big Bang hubiera ocurrido en el primer segundo del 1 de enero y el presente fuera el último segundo del 31 de diciembre, solo nos separarían 4 segundos de los tiempos de Arquímedes.

El agua es clave para la vida tal como la conocemos. Por eso, observatorios como 'Kepler' buscan, alrededor de estrellas como el Sol, planetas que están en la llamada región Ricitos de Oro, el anillo imaginario donde no hace ni mucho calor ni mucho frío y en el que el agua puede encontrarse en estado líquido. El telescopio 'Herschel' ha visto agua en inmensas cantidades. Mediante la espectroscopia ha descubierto en una gran nube molecular de Taurus, donde se forman nuevas estrellas, hielo de agua suficiente como para llenar varios millones de océanos terrestres y, en el disco protoplanetario -a partir del que se formarán planetas- de la estrella TW Hydrae, vapor de agua equivalente a varios miles de nuestros mares. "Hay mucha agua disponible para enriquecer la superficie de futuros planetas", asegura Frank Helmich, del Instituto SRON Holandes para la Investigación Espacial.

Las observaciones de 'Herschel' también han alimentado el debate sobre de dónde procede el agua de la Tierra. Los astrónomos creen que no ha estado aquí siempre y que llegó abordo de cometas y asteroides, especialmente de estos últimos, en forma de hielo. El telescopio de la ESa ha descubierto que el agua del cometa 103P/Hartley 2 tiene la misma composición isotópica que la de los océanos terrestres, aunque el de otro cometa no. Si estos cuerpos han sido claves en la aportación de agua a nuestro mundo, puede que también lo hayan sido en la de otros elementos fundamentales para la vida, ha indicado Helmich.

Criaderos de estrellas

Las estrellas nacen en gigantescas nubes de polvo y gas que pueden abarcar miles de años luz, como el complejo Cignus X, a unos 4.500 años luz de nosotros. Y las observaciones de 'Herschell', mirando al Universo más viejo, han revelado que, en los primeros miles de millones de años posteriores al Big Bang -la explosión con la que empezó todo-, se formaron muchas más estrellas que las que se creía hasta ahora. El observatorio ha visto cómo algunas galaxias producían cientos o miles de veces la masa de nuestro Sol cada año.

"Herschel nos ha permitido ver por primera vez una enorme población de galaxias en las que se forman intensivamente estrellas que conforman casi la mitad de todo el presupuesto de formación estelar del Universo", ha destacado Matt Griffin, de la Universidad de Cardiff. Hasta ahora, los científicos creían que los periodos de más alto ritmo de nacimiento de estrellas estaban vinculados posiblemente al choque de galaxias masivas. El observatorio de la ESA no solo no ha confirmado eso, sino que además ha apuntado a que otros procesos podían disparar la tasa de natalidad estelar.

Entre otras cosas, los astrónomos han estudiado gracias a este telescopio la posible conexión entre la formación de estrellas y la actividad del gran agujero negro que hay en el centro de galaxias, aunque todavía no han llegado a ninguna conclusión al respecto. También han detectado la omnipresencia de redes de filamentos en el espacio interestelar, son claves en ese proceso. "Las bellas y detalladas imágenes de 'Herschel' muestran como algunas nubes han desarrollado filamentos tan densos que están colapsando bajo su propio peso y empezando a formar estrellas, mientras que otras exhiben estructuras caóticas de filamentos más tenues y no lo suficientemente densos como para formar estrellas; por lo menos, todavía", explica Griffin. Además, el observatorio ha detectado discos protoplanetarios alrededor de algunas estrellas próximas.

'Herschel' encenderá este mes sus motores para trasladarse a su retiro, una órbita tranquila alrededor del Sol. Su legado está compuesto ya por más de 600 artículos científicos publicados en revistas de primera línea. Según la ESA, ¡este final es solo el comienzo!

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