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El calendario cósmico

CIENCIA

El calendario cósmico

Si le parece que un año es mucho tiempo, ahora que acaba 2012, comprimamos la historia del Universo en doce meses, desde el Big Bang hasta la actualidad

27.12.12 - 11:21 -
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El Cosmos es muy viejo. Tiene unos 13.700 millones de años. La Tierra es bastante más joven. Tiene solo unos 4.500 millones de años. Los dinosaurios desaparecieron hace apenas unos 65 millones de años; su asesino fue un asteroide de unos 10 kilómetros de diámetro que chocó en lo que hoy es la Península de Yucatán. Y nuestros antepasados empezaron a bajar de los árboles en África hace nada más que 7 millones de años y a fabricar herramientas hace unos 2 millones de años. ¿Se hace a la idea del tiempo que ha pasado entre el nacimiento del Cosmos y hoy? ¿No? Pues, recurramos a uno de los grandes maestros de la divulgación.
En su libro 'Los dragones del Edén' (1977), el astrofísico Carl Sagan decidió que no había mejor manera de entender el tiempo a escala cósmica que comprimir toda la historia del Universo al equivalente a un año: el primer segundo del 1 de enero habría ocurrido el Big Bang, la Gran Explosión que dio origen a todo, y el último segundo del 31 de diciembre sería el momento actual. Lo llamó el calendario cósmico y lo popularizo en 'Cosmos', la extraordinaria serie de divulgación científica que le hizo famoso en todo el mundo.
¡Y se hizo la luz!
El Universo nace el 1 de enero sin nadie para dar cuenta de ello, y al principio ni siquiera hay estrellas. Las primeras estrellas y galaxias se forman unos 300 millones de años después del Big Bang, hacia el 8 de enero. El Sol no es una de ellas. Nacerán y morirán dos generaciones de estrellas antes de que la nuestra empiece a brillar. El 1 de mayo, hace unos 8.800 millones de años, se forma la Vía Láctea, nuestra galaxia, hogar actual de 100.000 millones de estrellas.
Cuando el verano cósmico apunta a su fin, el 9 de septiembre, una estrella se enciende en el extremo exterior de uno de los brazos de la Vía Láctea. Es el Sol. Poco después, empieza a formarse a su alrededor una cohorte de planetas, lunas, asteroides y cometas. Es el Sistema Solar, con la Tierra, que sufre recién nacida el brutal impacto de un planeta del tamaño de Marte, a consecuencia del cual se forma la Luna. Parece que la vida surge antes de finales de septiembre, aunque los fósiles más antiguos son del 9 de octubre. No piense en grandes monstruos; hablamos de bacterias y algas azul-verdosas.
El sexo llega el 1 de noviembre. Entre microorganismos, claro. La fotosíntesis, el 12 de noviembre y, tres días después, las primeras células con núcleo. En diciembre, todo se acelera. El día 1 comienza a crecer espectacularmente la concentración de oxígeno en la atmósfera. El 16 de diciembre aparecen los primeros gusanos; el 17, los invertebrados; y el 18, el plancton. A partir de ese momento, los mares se llenan de vida. El 20 diciembre, las plantas colonizan tierra firme y, un día después, aparecen los primeros insectos y el primer tetrápodo -bicho de cuatro patas- sale del agua. Se llama 'Tiktaalik roseae' y de él descendemos todos los animales terrestres, desde los dinosaurios hasta los perros y nosotros.
El reinado de los dinosaurios empieza en Nochebuena y acaba, violentamente, el Día de los Inocentes. No es broma. Entonces, los mamíferos se multiplican en tierra firme -algunos de ellos, vuelven al mar, como las ballenas y delfines- y los pájaros -dinosaurios con alas- dominan un cielo. Hay que esperar al último día del año cósmico para que, a primera hora de la tarde, aparezcan los primeros homínidos en África, pero no es hasta la noche cuando, a las 22.30 horas un individuo del género 'Homo' empieza a tallar y usar herramientas de piedra. Un cuarto de hora antes de las campanadas, dominamos el fuego y, 28 segundos antes, aprendemos a cultivar la tierra.
La Historia, unos segundos
Toda la Historia, el periodo pasado desde que se inventó la escritura, abarca solo los 9 últimos segundos del año cósmico. Desde las tablas de arcilla sumerias hasta el último libro digital. Toda la ciencia, desde Arquímedes hasta Stephen Hawking, son 4 segundos, los mismos que han pasado desde el nacimiento de Jesús de Nazaret. Apenas un suspiro. Y estamos a un segundo del Renacimiento. Llevamos en el Universo muy poco tiempo como especie, apenas hora y media. Y como individuos pasaremos muy poco tiempo aquí, 0,16 segundos cósmicos si llegamos a los 70 u 80 años.
Explorar el calendario cósmico es apasionante, es adentrarnos en nuestra historia y viajar a nuestros orígenes. Lo aquí expuesto es una pobre síntesis. Lean a Carl Sagan, vean 'Cosmos'. Maravíllense del Universo en el que vivimos y de que, siendo hijos de él, seamos capaces de desvelar sus secretos. Como dijo Sagan, "el Cosmos también está dentro de nosotros. Estamos hechos de materia de estrellas y somos el medio para que el Cosmos se conozca a sí mismo".
¡Feliz Año nuevo!
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