11 centímetros más altos en un siglo

Investigadores británicos atribuyen el crecimiento de los hombres europeos a una mejor alimentación al reducirse la familia

ÍÑIGO GURRUCHAGALONDRES
Gráfico: David Vázquez Mata/
Gráfico: David Vázquez Mata

La estatura media de los varones europeos creció once centímetros entre 1880 y 1980, un estirón que según un estudio publicado por un equipo de académicos liderado por el profesor de Economía de la Universidad británica de Sussex, Timothy Hatton, se atribuye a la mayor salud en los años de la infancia. En algo más de cien años, el hombre europeo pasó de medir 1,67 metros a 1,78.

Hatton ha realizado varios estudios sobre los factores que influyen en el aumento social de la estatura, pero ha tenido que limitarse a los hombres porque no hay datos suficientes sobre las mujeres para realizar un estudio similar. Los hay más recientes, pero para analizar lo ocurrido antes, el académico ha tenido que buscar datos sobre la talla de los reclutas en los ejércitos.

El aumento de estatura fue homogéneo, aunque anterior en los países del norte que en los del sur. En Suecia, la estatura de los hombres pasó de 1,70 en 1871-75 a 1,80 en 1971-75. En el mismo período, el español medio pasó de levantarse 1,63 centímetros a 1,75. Pero la diferencia en la época en la que se detecta el ritmo de crecimiento ha permitido a Hatton extraer una conclusión sobre sus causas.

Parte en su estudio, publicado en la revista 'Oxford Economic Papers', de que es un hecho aceptado que existe una relación entre la salud y la estatura. ¿Qué factores contribuyen a la salud? La renta es importante, porque se ha demostrado que entre poblaciones con menos recursos la incidencia de enfermedades como el cáncer es mayor que entre las más ricas.

Entonces, ¿cómo se explica que en los países del norte de Europa hubo un crecimiento sustancial de la talla de los hombres en el tiempo de las dos guerras mundiales y de la llamada Gran Depresión económica? El investigador cree que eso confirma que la relación más fuerte, quizás una cuarta parte de la causa del aumento, es la mejora en el "entorno de enfermedades".

En anteriores estudios había investigado la veracidad de los argumentos que se discutieron al final del siglo XIX, al reducirse la tasa de mortandad infantil. Los partidarios de la eugenesia, que buscaban métodos para mejorar la herencia genética de los humanos, creyeron que con menor mortandad infantil no se produciría la contienda para la supervivencia del más fuerte, para la "selección natural".

Otros argumentaron que la mortandad infantil tenía un efecto de llaga sobre el medio ambiente familiar, donde al mismo tiempo se redujo el tamaño. Las mujeres tenían menos hijos que antes y Hatton comprueba con sus bases de datos que hay un aumento de la estatura al reducirse el tamaño de la familia. Mejora la nutrición de todos y se producen menos infecciones al haber más espacio.

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