La NASA explora Marte desde Bilbao

Agustín Sánchez Lavega, rodeado de investigadores de la NASA en un aula./LUIS ÁNGEL GÓMEZ
Agustín Sánchez Lavega, rodeado de investigadores de la NASA en un aula. / LUIS ÁNGEL GÓMEZ

El equipo que prepara un vehículo todorreno para recorrer el planeta rojo se reúne por primera vez en la Escuela de Ingeniería

Isabel Urrutia Cabrera
ISABEL URRUTIA CABRERA

La NASA aterrizó hace tres días en Bilbao y, a estas alturas, se siente como en otro mundo. La hospitalidad vasca ha superado sus expectativas y muy probablemente no tarde en repetir la experiencia. «Son investigadores de Estados Unidos con los que trabajamos. Nunca se habían reunido aquí y no pueden estar más satisfechos, tanto desde el punto de vista científico como por el recibimiento. La verdad es que, sí, nos hemos esmerado en agasajar a nuestros huéspedes», apunta Agustín Sánchez Lavega, catedrático de Física Aplicada de la Universidad del País Vasco (UPV), director del Grupo de Ciencias Planetarias de la Escuela Técnica Superior de Ingeniería y gestor del Plan Nacional de Astronomía y Astrofísica.

Unos 35 investigadores de prestigio internacional están trabajando ahora en la Escuela de Ingeniería de San Mamés en el proyecto de un «coche pequeño» llamado MEDA (acrónimo de Mars Environmental Dynamics Analyzer) que la agencia espacial estadounidense lanzará a Marte en agosto de 2020. Se calcula que tardará en llegar unos seis o siete meses. «Para febrero de 2021, ya estará allí. Eso sí, lo que todavía no se ha decidido es el lugar exacto donde tocará suelo», advierte Sánchez Lavega.

MEDA es un todoterreno de tecnología punta que se desplaza sin dificultad por cualquier tipo de superficie, no importa lo escarpada o inclinada que sea. Se ha diseñado expresamente para formar parte de la misión Mars 2020 destinada a explorar el entorno astrobiológico del planeta rojo. Para su desarrollo se ha contado con un consorcio mundial, liderado por el Centro de Astrobiología con sede en Madrid, en el que también participa la UPV. La astronomía vasca es puntera en metereología planetaria y eso no se le escapa a la NASA.

Temperatura, humedad, viento, tormentas, presión... Son los datos que más interesan a los expertos de Euskadi que tienen los ojos puestos en Marte. Después de estudiar Saturno y Júpiter, han pegado el salto al planeta rojo. «MEDA lleva un montón de instrumentos encima. Pero, claro, lo que nos da la información que necesitamos es la estación meteorológica... Nosotros nos centramos en las condiciones medioambientales», subraya Sánchez Lavega.

En la jornada de hoy, entre las 9.30 y las 11.30 horas, tres investigadores de la NASA, implicados en la misión Mars 2020, ofrecerán un seminario en la Escuela de Ingeniería de Bilbao dirigido a estudiantes tanto de doctorado como del máster de Ciencia y Tecnología Espacial. Se hablará de la posibilidad de extraer oxígeno de la atmósfera marciana, de la hipotética vida pasada en el planeta, de las rocas y de mil cosas más.

– La NASA ya no es inalcanzable...

– No, no, en absoluto. Le doy un dato muy interesante.

– Adelante.

– Una empresa de Elgoibar, llamada AVS, está construyendo el sensor de viento que llevará MEDA y, para ello, nos ha contratado a chicos salidos del máster de Ciencia y Tecnología Espacial. Nunca se sabe lo lejos que se puede llegar, su trabajo aterrizará en Marte. Tenemos mucho talento joven. ¡Hay que cuidar a la cantera!

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Nasa, Upv, Bilbao

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