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La NASA imprime en 3D parte de un propulsor para cohetes

La agencia espacial asegura que esta técnica les ha permitido reducir a un tercio tanto el tiempo de fabricación como los costes de un inyector de oxígeno líquido

15.07.13 - 11:15 -
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La agencia espacial estadounidense (NASA) y Aerojet Rocketdyne han fabricado por primera vez un inyector para cohetes mediante técnicas de impresión tridimensional. Según explican, esto ha permitido reducir a una tercera parte tanto los costes como los tiempos de manufactura. Además abre una puerta a nuevas fórmulas para la industria aeroespacial.

La técnica utilizada para la construcción del inyector se denomina ‘fusión selectiva por láser’. Utiliza pulsos láser de alta potencia para fundir y soldar polvos metálicos con la forma tridimensional prevista, gracias a las indicaciones que proporciona un ordenador. No se parece a la impresión tridimensional con plástico, cada vez más popular, pero se basa en los mismos principios, y ofrece la misma versatilidad.

Un inyector de motor de cohete espacial es una de las piezas más delicadas. Se encarga de introducir oxígeno líquido e hidrógeno gaseoso en las cámaras de combustión, por lo que es fundamental que sea muy preciso y a prueba de fallos mecánicos. «Los componentes de los motores para cohetes son piezas muy complejas, y su fabricación requiere mucho tiempo y mucho trabajo», explicó Tyler Hickman, de la NASA. «Y un inyector es una de las piezas más caras de un motor». Según la agencia, la impresión tridimensional permitió reducir los plazos de manufactura de 12 meses a cuatro, y el coste total en un 70 por ciento.

«La NASA reconoce que en la Tierra, y también potencialmente en el espacio, la manufactura aditiva (impresión 3D) puede ofrecer oportunidades revolucionarias para próximas misiones, al reducir los tiempos y costes de producción a la hora de imprimir herramientas, piezas de motor o incluso naves espaciales enteras», aseguró Michael Gazarik, de la agencia, en un comunicado. «La fabricación tridimensional ofrece la capacidad de optimizar la forma, utilidad y logística de los materiales que permitirán nuestras próximas misiones espaciales».

El responsable de esta tecnología de fabricación en Aerojet Rocketdyne, Jeff Haynes, aseguró que la creación de un inyector supone un gran avance. Hasta ahora, afirma, solo se había utilizado la fusión selectiva por láser para realizar piezas más sencillas y de importancia menor. En una época en la que la industria aeroespacial lucha por recortar sus costes al máximo, esta tecnología puede representar un paso de gigantes en la conquista del espacio.

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Un inyector es una de las piezas más caras y delicadas de un cohete espacial. Bill Ingalls
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