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Determinación de la velocidad de la luz: el método Roemer

Determinación de la velocidad de la luz: aniversario del método Roemer en Google.
Determinación de la velocidad de la luz: aniversario del método Roemer en Google.

Hoy, 7 de diciembre, 340º aniversario de la determinación de la velocidad de la luz, Google ha decidido homenajear a Ole Roemer (1644-1710) en su Doodle (la imagen que ilustra el buscador). Él fue el primero en medir la velocidad de la luz allá por 1676. El astrónomo danés detectó que el tiempo entre los eclipses del satélite de Júpiter era menor cuando la distancia a la Tierra decrecía, y viceversa. El satélite queda oculto por la sombra que proyecta el planeta Júpiter, y se puede detectar fácilmente el momento en el que el satélite aparece de nuevo tras desaparecer brevemente de la vista del observador terrestre. Todo esto se ve reflejado en la ilustración creada por Google.

Para la determinación de la velocidad de la luz, Ole Roemer obtuvo un valor de 214000 km/s, aceptable dada la poca precisión con la que se podía medir en aquella época la distancia de los planetas.

Décadas más tarde James Bradley estudió la velocidad observando las aberraciones de las estrellas, que es el desplazamiento aparente de las estrellas debido al movimiento de la Tierra alrededor del Sol. Obtuvo un valor de 301000 Km/s.

Pero mucho antes de ellos, ya había quienes se preocupan por dar con la determinación de la velocidad de la luz de la luz. La composición y velocidad de la luz han sido estudiadas por filósofos, teólogos y científicos durante cientos de años. Los griegos fueron los primeros en escribir acerca de sus creencias sobre la luz. Pensaban que emanaba de los objetos y que la visión humana se emitía desde los ojos para capturar la luz.

Al comienzo del siglo XVII muchos científicos creían que no había tal cosa como la velocidad de la luz, pensaban que la luz podía viajar cualquier distancia en forma instantánea. Galileo no estaba de acuerdo y diseñó un experimento.

La velocidad de la luz actualmente no es una magnitud medida, sino que se ha establecido un valor fijo en el Sistema Internacional de Unidades. Desde 1983 el metro ha sido definido como la longitud que viaja la luz en el vacío en el intervalo de tiempo 1/299792.458 de un segundo, de forma que la velocidad de la luz se define exactamente 299792.458 km/s.

Antes de la centuria de 1700 se aceptaba que la luz se transmitía de forma instantánea. Su fundamento estaba bien establecido mediante la observación de eclipses, pero el error fue no considerar que la velocidad podía ser tan grande que no se detectara ningún efecto.

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