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El café, de villano a héroe de la salud

dos tazas al día mejoran la calidad de vida

El café, de villano a héroe de la salud

Nuevos estudios revelan su capacidad para estimular la actividad cerebral, combatir las migrañas y prevenir el cáncer y el alzhéimer

08.01.13 - 14:03 -
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Hubo un tiempo en que figuraba, junto con el alcohol y el tabaco, en la lista de los peores enemigos de la salud humana; pero le ha pasado como al aceite de oliva. Ya no sólo ha dejado de ser malo, sino que, al contrario, su consumo moderado dicen que resulta beneficioso para la salud. El café, estaba claro que nos referíamos a él, es un superviviente, un reinsertado social que de ser considerado casi una droga legal ha tenido la suficiente habilidad y destreza como para convertirse en el principal anfitrión de las relaciones sociales. No hay reunión que no se interrumpa diez minutos para tomarse una de estas infusiones, ni congreso, incluso médico, que se libre a media mañana de la tradicional pausa-café.
También los ciudadanos, a juzgar por las estadísticas, se citan cada vez menos para irse de vinos y más para compartir un café. Los bares de txikiteros bajan la persiana y las cafeterías con terraza crecen sin parar, incluso en invierno. El consumo en España muestra una clara tendencia al alza de este producto, según datos del Ministerio de Agricultura, Alimentación y Medio Ambiente. Los consumidores compraron en 1988 un total de 128 millones de kilos de café. Veinte años después, en 2008, se alcanzaron los 138 millones. ¿Qué ocurrió en ese tiempo para que el villano se convirtiera en héroe? «El consumo de café se encuentra estrechamente relacionado con el placer. Incluir en nuestro menú diario, de manera razonable e inteligente, productos que nos aporten placer puede ayudar a conseguir una dieta equilibrada, que contribuirá a un consumo más variado de alimentos», afirma el nutricionista Gregorio Varela Moreiras, presidente de la Fundación Española de Nutrición.
Así que no sólo ha logrado quitarse el sambenito de bebida golfa, sino que en los últimos años se ha demostrado, gracias a infinidad de estudios científicos, como una fuente de salud como pocas. Quizás ese sea el secreto de su éxito. «Dos o tres tazas al día» bastan para mejorar la capacidad de concentración, disminuir el riesgo de determinados cánceres, ralentizar el envejecimiento e incluso para ayudar a prevenir enfermedades neurodegenerativas como el párkinson y el alzhéimer. La nutricionista y tecnólogo de alimentos Ainhoa Lizarduy, del Departamento de Calidad de Cafés Fortaleza, resume en un decálogo los hallagos más recientes y mayores curiosidades sobre la que quizás sea la más popular de las bebidas calientes (con permiso del chocolate).
1. - El café es la bebida más consumida del mundo, después del agua; y la segunda materia prima en la economía mundial, por detrás del petróleo. De cada 100 gramos de una infusión, 98,9 son agua, lo que favorece una mejor hidratación corporal.
2. - Su lugar original de procedencia sigue siendo un misterio, aunque cada vez está más aceptada la teoría de que las primeras plantas silvestres se dieron en Etiopía. «Puede que sea un veneno», admitió en una ocasión Voltaire, que está considerado como uno de los grandes cafeteros de la Historia. «Pero debe actuar de forma muy lenta porque hace 85 años que lo tomo y me siento muy bien».
3.- Existen dos grandes variedades, que son la Arábica y la Robusta. La primera procede fundamentalmente de América central y de ella se obtienen los granos de mayor calidad. La robusta se cultiva en África, Asia y Brasil. Es menos aromático, más fuerte, pero con un contenido ligeramente superior en cafeína.
4.- España es uno de los tres únicos países donde se comercializa el llamado café torrefacto, junto con México y Portugal. Es un café más oscuro al que se le añade azúcar durante el proceso de tostado.
5.- La cafeína forma parte del sistema de defensas de la planta del café. Las más castigadas por las plagas y las inclemencias meteorológicas, las que más sufren durante su cultivo por la acción de los bichos, son las que más cafeína generan. La sustancia más conocida de las muchas que posee el café tiene la capacidad de mejorar la atención, observar con más precisión lo que nos rodea y mantenernos alerta. Las personas que se desvelan por la toma de cafeína no deberían ingerir cafés ni bebidas de cola en las seis horas previas a irse a la cama.
6.- La Agencia Mundial Antidopaje (AMA) la excluyó de su lista de sustancias prohibidas. Desde el 1 de enero de 2004, los deportistas pueden tomarse un café antes de una competición sin miedo a ser eliminados. Está aceptado que su consumo reduce la sensación de cansancio, aumenta el estado de alerta y mejora la concentración, pero no a un nivel tan alto como para tener la consideración de dopaje.
7.- Los beneficios para la salud de la cafeína están demostrados científicamente. Estimula el sistema nervioso central, tiene efectos directos sobre el calibre de los vasos sanguíneos, favorece el buen funcionamiento del sistema renal, mejora la absorción de algunos analgésicos y aumenta sus efectos.
8.- El café resulta especialmente eficaz para mitigar las migrañas e incluso prevenirlas. No es su único beneficio para el Sistema Nervioso Central. Cada vez está más demostrado que sus consumidores sufren menos enfermedades neurodegenerativas, se ven menos afectados en concreto por párkinson y alzhéimer, cuya aparición retrasa, y que, además, potencia el efecto de estos fármacos. Las causas que generan ambas enfermedades son múltiples y en ellas intervienen también factores genéticos, por lo que en ningún caso debe pensarse que el café, por si sólo, previene contra estas patologías.
9.- El consumo moderado de café también se asocia a la prevención de los cánceres de hígado y de colon. Una vez que el tumor se ha desarrollado, se ignora si perjudica o beneficia al enfermo. En todo caso, la comunidad científica coincide, en contra del criterio tradicional, que el paciente, por regla general, puede tomarse el café que quiera durante la terapia contra el cáncer, salvo casos muy concretos, que han de consultarse con el oncólogo. Las mujeres deberían evitarlo durante el embarazo, porque tanto esta infusión como el té se asocian al riesgo de tumores del Sistema Nervioso Central en la infancia.
10.- La idea tradicional de que la prevención y tratamiento de las enfermedades cardiovasculares debe excluir la toma de café comienza a ser considerada un mito que empieza a caerse. Al parecer, su consumo habitual puede aumentar el riesgo de desarrollar hipertensión arterial en pacientes predispuestos, pero tampoco es algo sobre lo que coincidan los científicos. El seguimiento de 80.000 mujeres con riesgo de ictus durante 24 años en Estados Unidos no logró probar la relación entre esta bebida y la aparición de accidentes cerebrovasculares.
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El consumo de café se encuentra estrechamente relacionado con el placer.
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